Кровь героев

Глава первая. Игра.

 

- Сегодня мы выиграем.

- В прошлый раз ты тоже это говорил, Молот.

Два человека стояли на краю площадки, к которой вела наспех расчищенная от снега узкая тропка. И по ней к полю спешили первые зрители. Селение располагалось рядом: десяток присыпанных снегом бараков с торчащими наружу закопченными трубами, натоптанные дорожки и традиционное било на перекладине, в которое без устали колотил какой-то придурок:

- Игра! Игра! Начинается игра!

Вокруг снег, грязно-желтый от нечистот. И серое небо, лишь час назад изволившее передохнуть и не сыпать на головы ледяную крошку.

Первый из двух был высок, плотная зимняя одежда делала его мощную фигуру еще внушительнее. Накинутый на плечи грубый шарф закрывал нижнюю часть лица, оставляя взгляду широкие скулы и крупный, неоднократно перебитый нос.

Второй едва доставал ему до плеча, был стар и сед, морщины бороздили покрытые шрамами щеки, образуя жуткий для чужого глаза узор. От правого уха осталась едва ли половина. Но в поступи старика не чувствовалось старческой немощи, двигался он уверенно и твердо.

- Огород, а не поле, - презрительно сказал старик.

- Зато снег не утоптан - ноги не будут скользить, - ответил гигант.

- Конечно, это нам поможет, Молот, - с сарказмом сказал его спутник.

Тот, кого назвали Молотом, не ответил, и прошелся по краю площадки, принюхиваясь к ветру. Его ясные голубые глаза, казалось, впитали в себя частичку неба, которого люди не видели так давно, что стали о нем забывать.

- Не выиграем - ляжем спать голодными.

- Не думай о еде, думай о победе, - немедленно отозвался Молот.    

Молот обошел площадку по периметру, отмечая ямы и кочки. На поле не вступал - плохая примета.

- Значит, ты уверен? - повторил следовавший за ним старик.

- Я всегда уверен.

- Но не всегда оказываешься прав.

- Заглохни, или суну мордой в сугроб.

Молот отвернулся от поля и махнул рукой:

- Идите сюда!

От крайнего дома отделились четыре фигуры.

- Как поле, Молот? – спросил длинный, худосочный парень с вытянутым скуластым лицом, с заплетенной в косичку бородкой.

- Другого нет.

- Лучше упасть в снег, чем на камни, - усмехнулся второй, крепкий, ширококостный мужчина с темным широким лицом. Его волосы немного вились, но были жирны и засалены до того, что свисали с головы, как сосульки. Губы обветрены и в шрамах, взгляд серых глаз нахален и хитер. – Да, Красный Пес?

         Тот, к кому он обращался, уже прыгал на краю площадки, разминая ноги и руки. Он был поджар и легок, а рыжие, кирпичного цвета волосы ярким пятном выделялись в уныло-сером пейзаже. 

- Хватит болтать, Краб, - проронил Молот. – Одеваемся.

         Последней из шести была женщина. Рослая, ростом уступая лишь Молоту, плотная и широкая, она и без экипировки смотрелась внушительно. Темное скуластое лицо и мощная шея, черные волосы косичками рассыпались по плечам, тяжелый подбородок с толстыми, неоднократно отбитыми, губами и криво сросшийся нос дополняли совсем не женственный облик.  

Старый подал мешок, и Молот высыпал на снег содержимое: кожаные, набитые тряпками, наплечники, щитки на голени, защиту для коленей и рук.

Зрители прибывали, редкой цепочкой опоясывая место игры. Переговаривались, смеялись.

- Эй, чужаки, сейчас вам накостыляют!

- Валите отсюда, заморыши!

- А-ха-ха! Старикан-центровой!

- Смотрите: у них баба играет! Эй, красотка, я бы с тобой поиграл!

- Нет, с такой пусть медведи играют...

- Будете нам выгребную яму чистить!

Молот деловито привязывал щитки, не обращая внимания на крики. Это игра. А это зрители. Сначала все такие. А потом... Потом все зависит от того, как сыграешь.

«Надо побеждать, - играя желваками, думал он. - В прошлый раз проиграли. Все пошло не так. Чтобы выжить, пришлось наниматься на работу. За вонючую похлебку и насмешки... Надо победить!»

Он разогнулся, оглядывая команду. Мамочка угрюмо скалится на зрителей, того и гляди, укусит кого-нибудь. «Злится. Это хорошо». Краб поводит плечами, Рыба подпрыгивает, разминая худосочные икры. Красный Пес сосредоточен, как всегда. Кажется: думает о чем-то и ничего не слышит, но это не так. Красный Пес лучший и не уходит без гола. Лучший – не считая его, Молота...

 

- А вот и наши друзья. Что скажешь, Старый?  

Пять плотных фигур показались у кромки поля. Они были в одежде из кожи и шлемах из тряпок, намотанных на прочный проволочный каркас. Похожие друг на друга, сразу не определишь, кто защитник, а кто нап.

- Обычная команда для таких мест, - ответил старик. – Бегают плохо, зато большие кулаки.

- Интересно, насколько они сильны? - спросил, оглядывая соперников, Краб, и звучно высморкался.

- Насколько ты им это позволишь, - сказал Молот.

- В прошлый раз...

- Забудь прошлый раз, - перебил Молот. - Мы играем сейчас.

- Легко сказать: забудь, - пробормотал, притрагиваясь к грубо заштопанной, едва зажившей щеке, защитник.

- Пошли.

Под крики зрителей соперники вступили на площадку. Прошли до середины и остановились напротив.

- Приветствую, - сказал центровой.

- Привет, чужаки, - ответил громила в наплечниках. - Сыграем?

- Сыграем.

Они подняли обе руки и встретились кулаками, глядя глаза в глаза. Это был ритуал, соблюдавшийся десятилетия, с тех пор, как был придуман крисс.  

Судья вышел на площадку, держа в руках истертый, покрытый заплатками, тяжелый кожаный мяч. Поставил между центровыми и, не торопясь, отправился обратно.

Игроки замерли в метре друг от друга. Молот вперил взгляд в противника - тот не отводил глаз, ожидая сигнала.

- Начали! - крикнул кто-то, и раздался гонг. Центровые сшиблись над мячом. Красный Пес сделал подсечку, противник упал, но утащил напа за собой. Они покатились по снегу. Зрители взревели.

Краб с воплем бросился вперед, в прыжке валя соперника на спину. Мяч куда-то укатился, Молот не видел, куда, и не мог отвлечься - центровой попался настырный. Вцепившись в чужака, он пытался его свалить, но Молот умело отступал, выжидая, пока противник выдохнется.  

Судя по происходящему, тактики местные не знали, крисс для них был просто дракой, и сейчас они пытались получить очко, положив чужаков на землю. «Свалить Мамочку им будет нелегко, - подумал Молот. - Где чертов мяч?»

Молот видел, как соперник бежит с мячом, но Мамочка успела вовремя. Она эффектно кинулась в ноги, и парень распластался на снегу. Вырвав мяч, Мамочка рванулась к чужим воротам. «Ну, кто ей поможет? Стоппер не может забить гол. Нет, только не это! Краб оседлал противника и возит мордой по снегу, Рыба еле отбивается, куда подевался Пес?» 

Отцепившись от опекуна, Красный Пес рванул к воротам. Зная, что Мамочка не забьет, стоппер хозяев выскочил навстречу, бросился в ноги, но нап кувырком ушел в сторону, и Мамочка тут же скинула ему мяч. Тяжелый снаряд, словно нехотя, взмыл в воздух, пролетая над противником. Тот вытянул руку, но не успел. А Красный Пес поймал, положил на снег и, издевательски вихляя бедрами, неторопливо пнул в ворота.  

- Ноль - один, ведут гости, - объявил судья. Тяжело дыша, игроки расцепились.

- Ну, как я, Молот? – возвращаясь, спросила Мамочка. – Ты уже хочешь меня?

- Великолепно, сестренка. Но больше линию не бросай.

- Ладно.

Соперник перестраивался, и Молот ощутил тревогу. Теперь против высокого, но хлипкого Рыбы играл огромный верзила, что обещало проблемы на фланге.

- Начали!

Игроки сцепились. Как и предвидел Молот, Рыбе пришлось худо. Он старался, но верзила был сильней и напирал, тесня парня к краю. Помочь бы, да как?

Краб подсечкой уронил соперника и бросился к мячу, но его зацепили за ногу. Красный Пес пытался убежать, но соперник упал сверху, всей массой вдавливая в снег. Нападающий взвыл, пытаясь освободиться, но его крепко держали. Толпа торжествующе ахнула.

- Убей его!

- Растопчи!

Зацеп, подсечка, уворот. Молот пытался сбить соперника, раскачивая его, но безуспешно. Их центровой был самым опытным из всех и не уступал гостю в силе.

Кто-то на бегу врезался в Мамочку, но та была начеку, неуловимым движением отправив противника прокатиться по снегу. Она снова вырвала мяч.  

- Пасуй! - крикнул Молот.  

Противник толкнул в момент приема, но Молот ждал и, подсев, перебросил парня через себя. Мяч упал рядом. Никуда не денется...

Зрители ухнули. Подхватив снаряд, Молот понесся к воротам. Вратарь выбежал, сокращая угол. Пасовать некому, надо решать. В одной руке мяч, что дает преимущество защитнику, у которого свободных две, но центровой знал, что делать. Мяч покатился стопперу в ноги. Ошалев от подарка, тот на миг опустил глаза, и налетевший Молот отправил его плечом на снег. Если бы не шлем – пришлось бы собирать зубы... Порядком оглушенный, игрок поднялся, но уже не успевал. Молот точным ударом занес мяч за линию.

- Ноль - два, - объявил голос. Зрители недовольно засвистели.

- Перерыв! - крикнули тут же.

- Все сюда! - позвал Молот. Игроки собрались вокруг центрового. К ним подбежал Старый с флягой. Рыба выхватил ее и приложился.  

- Старый, перестань свою дрянь в воду подмешивать, - сплюнув на снег и тяжело дыша, сказал Рыба.

- Это полезно и придает силы.

- Мне одному кажется, что он туда нассал?  

- Заткнитесь. Расклад такой. Нам нужен один мяч, а им терять нечего, - Молот обвел взглядом товарищей. - Поэтому они начнут нас бить.

- Ну, - усмехнулся Красный Пес, - как будто сейчас гладили...

- Вот именно. Гладили. Я знаю, как играют в помойных дырах, вроде этой: если проигрывают, то ломают. Это Грязная лига, поэтому... не дайте себя сломать!

- Я сам кое-кого сломаю! - угрюмо пообещал Краб. Его большой рот скривился в злобной усмешке. Из заштопанной щеки сочилась кровь. 

- Нам нужен мяч. Один лишь мяч. Проверьте защиту - и по местам. Рыба, твоего возьму я. Ты не справляешься.

Рыба угрюмо кивнул.

- А кто встанет в центре?

- Ты, Пес. Начали!

Соперники бросились вперед. Молот заметил, что у них замена: второй здоровяк. И свежий, к тому же...

Толпа поддержала ободряющим кличем. Снежок ударил в сетку шлема, запорошив глаза, Молот пропустил удар и почувствовал, как летит наземь. Проклятье! Он крутанул ногами, вслепую пытаясь зацепить противника. Не вышло. Здоровяк вылетел один на один. Мамочка бросилась на него, оттеснила. Верзила сцепился с ней, пытаясь повалить, но он плохо знал Мамочку... Мяч откатился в сторону, и кто-то из хозяев точным ударом пробил Мамочку. Один – два. Кто его упустил?!  

Молот поднялся и увидел отчаянно машущего рукой Рыбу. Красный Пес лежал, держась за колено, и корчился от боли.

- Что случилось?

- Встать не могу! - простонал Пес. - Колено!

- Может, потерпишь? - спросил Краб. – Еще один мяч забить.

- Не-ет. Я не могу играть.

- Мы ждем! - напомнил центровой хозяев.

- Перерыв! - крикнул Молот - У нас замена!

Соперники недовольно заворчали. Зрители зашумели, в гостей полетели снежки.

- Свиньи, - процедил Молот. – Грязной игры захотели? Будет вам... Тащите его в палатку!  

Выйдя за площадку, Молот взглянул на Старого:

- Придется выходить тебе.

- Дерьмо! - процедила Мамочка. - Они нас раздавят! Зачем нам Старый? Можно проиграть и без него.

- Дайте, я взгляну на ногу, - сказал, склоняясь над раненым, старик, но Молот схватил его за рукав:

- Одевайся, живо! Красный Пес не будет врать. Если не может играть, значит, дело серьезно. Времени у нас нет.  

Раненого отнесли в палатку. Красный Пес был бледен и стонал, закусив губу. Молот видел, что дело плохо. Перелом, скорее всего. Как не вовремя.

Старый вошел внутрь. Молот ждал. «Старик давно не боец, - размышлял он, - может лишь отвлечь ненадолго, а потом... За это время надо забить мяч, или забьют нас...»

Старый выскочил из палатки и махнул рукой:

- Молот! Скорее, сюда!

«Да что это с ним: забыл, как щитки надевать?»

Центровой зашел в палатку и увидел торчащие из-за груды тряпья ноги.

- И кто у нас здесь? - Молот протянул руку, ухватив незваного гостя за шиворот, и рывком поставил на ноги:  

- Воровать вздумал?

- Нет, я не вор! - замотал головой гость. Это был парень, скуластый и худой, в дырявой изношенной одежде. Местный, судя по всему. - Не выдавайте, прошу, меня ищут!

- Чего? – вмешиваться в местные разборки Молоту не хотелось. Он схватил парня, намереваясь вышвырнуть наружу.

- Меня убьют, если найдут. Прошу вас!

Молот остановился, молча оглядел парня.

- Кто тебя ищет? – наконец, спросил он.

- Люди Шогга.

- За что?

- Я одного из них порезал. Дайте мне спрятаться! Пожалуйста!  

Центровой взглянул на старика. Голова его чуть повернулась. Казалось, гигант прислушивается к происходящему за стенами палатки.

- Если его найдут, у нас будут проблемы, - напряженно сказал Старый.

- Не выдавайте его, братья, - простонал из угла Красный Пес. - Я знаю Шогга. Я из этих мест... Конченая тварь. Он, и вся его семейка...

Молот замер. Казалось, он что-то обдумывает. Парень с надеждой смотрел на него.

- Если его найдут здесь, - покачал головой старик, - нам всем не поздоровится.

- За что порезал? – не отпуская захвата, спросил Молот. Взгляд голубых глаз, словно нож, вонзился в гостя.

         Глаза парня вспыхнули:

- Они избивали моих родных до полусмерти за долги. Все у меня отняли... А потом забрали Эстер, и младший Шогг сказал... сказал, что они ее... – парень запнулся, но все его поняли. – И я ударил его ножом! Теперь они меня ищут.

- Пусть он сыграет за меня, - сказал Пес.

Игроки переглянулись.

- Ты вроде крепкий парень... Ты когда-нибудь играл в крисс? – спросил старик.

Беглец не отвечал, его взгляд блуждал по лицам игроков, пытаясь найти сочувствие и помощь.

- Играл в крисс, парень? – встряхнул его Молот.

- Конечно. Говорят, я хорошо играю, - закивал тот. – Я быстро бегаю.  

- Вот и увидим, - сказал Красный Пес. – Пусть он сыграет, Молот. Вместо меня. Мы одного роста, никто и не заметит.

- Правила знаешь?

Парень кивнул.

- Эй, вы тут скоро? - в палатку просунулась голова Мамочки. - Тут заваруха началась, кого-то ищут... А это еще кто?

- Старый, снимай с Пса амуницию, живо! - Молот взял шлем и нахлобучил на парня. – Ладно. Будешь играть. Это твой единственный шанс, приятель.

- Меня зовут Син.

- Нам это знать необязательно.

- Это кто, Молот? – входя, повторила вопрос Мамочка.

- Наша замена. Вопросы потом. Иди, скажи об этом нашим.

         Син мигом сбросил ветхую куртку и стал одеваться.

- Помоги ему, Старый, живее.

Через минуту Сина было не узнать: перевитый лоскутьями толстой кожи, в наколенниках и наручах, он выглядел, как настоящий боец крисса. Кожаный  шлем-маска почти полностью скрывал лицо. 

- У тебя хорошая кость, - оглядев его, сказал Молот. – Если тебя откормить, ты станешь здоровяком и завяжешь в узел своего Шогга, кем бы он ни был!

         Син нервно улыбнулся. 

- Запомни: ты нападающий, у тебя будет соперник. Ты должен избавиться от него и выйти на ворота. Я отдам пас. Сегодня мы должны выиграть. Если победим, то спрячем тебя от Шогга и вывезем из этой дыры, а если нет... Понимаешь меня?

Безжалостные глаза гиганта, не мигая, смотрели на Сина. Парень кивнул.

- Да, я все сделаю!

- Не подведи, земляк! – простонал Красный Пес.

- Все, пошли. Зрители заждались, а это плохо.

Они вышли, столкнувшись с крепкими парнями в одинаковых черных поясах. В руках они держали обитые железом дубинки. Ближайший окинул игроков злобным взглядом.

- Пошли, пошли, зрители ждут, - Молот подтолкнул невольно замершего Сина, и тот, не оглядываясь, быстро зашагал к полю.

- Проверьте в палатке! – скомандовал кто-то. Оттолкнув Старого, парни с черными поясами вломились внутрь.

- Ничего, - выйдя наружу, сказал один из них. – Как провалился.

- Это кто? – спросил, оглядывая Сина, Краб.

- Заткнись и играй, - оборвал Молот. – Еще минута, и нас вышвырнут отсюда. Все на поле!

         Зрители шумели. В чужаков летели снежки.

- Игра продолжается!